Why Do Dogs Do That?

Hear a canine authority, Museum educator Mayra, tackle some of the amazing questions we've received about dogs. Learn everything you wanted to know about our furry friends — where they originated and how long they've been around; how they can be in so many different sizes and shapes; why they sniff each other's backsides; and much more!

This Pulsar podcast is brought to you by #MOSatHome. We ask questions submitted by listeners, so if you have a question you'd like us to ask an expert, send it to us at


Transcripción en Español

ERIC: From the Museum of Science, Boston, this is Pulsar, a podcast where we answer questions from you, our audience. I'm your host, Eric. We wanted to dedicate today's episode to answering some of the amazing questions we've gotten about dogs. My guest today is Mayra from our education team who can often be found on our Current Science & Technology Stage giving presentations about dogs.

Mayra, thank you for joining me today.

MAYRA: Thank you for having me.

ERIC: So our first question, where do dogs come from and how long have they been around?

MAYRA: That's a great question. And I love that we're starting there. Dogs come from wolves. In fact, scientifically speaking they are the same species.

As wolves, they are a subspecies, a domesticated subspecies of the gray wolf. We don't actually know how long we have had dogs. There are different theories and different studies suggesting that they have been here for 15,000 years to about 40,000 years, but we don't know for sure. Part of the problem is that it's very difficult to know what exactly is a dog and what exactly is a wolf?

Because if an organism or a species or an animal happens to have characteristics of both, where does it fall? It's kind of hard to make that distinguishing line. But to be on the safe side, we usually say that they have been here for at least 15,000 years.

ERIC: And how are dogs today different from wolves?

MAYRA: So, there are a few differences between a gray wolf and a domesticated dog. For the most part, dogs tend to be a little bit better with humans. They tend to take our lead whereas a wolf works better with other wolves or if they do work with humans ,they tend to want to follow.

Dogs are very good at taking our lead and don't necessarily work well with each other all of the time.

ERIC: So our relationship with dogs has really evolved along with dogs themselves.

MAYRA: Definitely, especially because we have made them to be exactly what we want them to be.

ERIC: So speaking of that, Oliver wants to know how do dogs get to be so many different sizes and shapes and colors.

MAYRA: So dogs have become different sizes, different shapes because we have bred them to be those different sizes and shapes. For instance, big dogs like mastiffs were bred to be able to be watchdogs and hunt things like lions and boars and bulls.

Whereas little dogs like Yorkshire Terriers were bred to be able to fit inside of mines and be able to chase rats and little things. And so we have bred them to be big and small, sometimes long, like a Dachshund which were bred to be able to dig and go into little burrows and so they're nice and long, sometimes look silly to us, but that was important for the job that they were bred to do.

ERIC: So we got a question from Honor. Can dogs understand what you say when you talk to them?

MAYRA: Yes and no. There are current studies being done on exactly how much dogs understand and how they communicate, but for the most part, your average dog understands certain words.

These are key words that they have associated with certain things. For instance, most dogs understand the words treat and walk, because they have associated those with receiving treats and going on long walks. It's also how you train a dog. So most dogs know that the word sit means that they should sit down because they have associated that word with that behavior.

If you were to tell your dog a very long sentence or even tell them a story, they probably wouldn't be able to understand that.

ERIC: Our next question is from Claire. Are dogs really colorblind or can they actually see better than humans? She's heard both. And can they see at night?

MAYRA: That's a great question and yes or no. Again, they're not exactly colorblind in terms that they can't see any color. They can see color. They just can't see color as well as we can. They can see blues and yellows pretty well, but greens and reds are hard for them to distinguish.

They tend to see greens more as yellow and reds tend to be a little bit darker, more bluish. They can see in the dark much better than we can. Now they can't see completely in the dark but wolves tend to hunt either later in the day or earlier in the morning when it's still kind of dark and dogs have inherited that.

They are also better at seeing movement. So if something darts really quickly, we humans probably won't see that movement as well as our dogs would.

ERIC: We got a lot of questions about dog smells. So, just in general, how much better is a dog's nose compared to a human sense of smell?

MAYRA: So much better than ours. So, humans have about 6 million scent receptors, which sounds like a lot. But when you compare that to the 300 million that dogs have, it's nothing. Dogs can smell at least 40 times better than we can. And that's just taking into account a normal dog, not even a dog that was specifically bred to be a scent hunter.

That being said they also are more effective smellers, which means that when we breathe air, we are just picking up scents as long as we are breathing, whereas dogs have two pathways that air goes through. So some of it is for them to breathe. But part of that just goes into smelling.

So they have a suction of the air that they breathe in, that they are only using to smell, that along with the fact that the area of their brain that is designated for smelling and being able to interpret that information is a lot bigger than humans, means that they can smell so much better than we can.

And so to put that into easier to understand terms, if somebody was baking cookies in your house and you walk in, you would smell that somebody is making some delicious chocolate chip cookies. But if your dog walked in, they would be able to tell not only that somebody is baking chocolate chip cookies.

They would also be able to tell all of the ingredients that are in those cookies, and how much of each of those ingredients is in there. They can smell so much better and detect things in such minute amounts, it's incredible.

ERIC: That's really amazing. One more question about dog smell. We got a question from anonymous. Why do dogs smell each others' butts?

MAYRA: I love that question because it sounds so silly to us, but it's actually very important for dogs. Dogs have glands on their butts called anal glands. And those glands secrete a little smell. And that smell is unique to each dog.

And it also gives some information about that dog's diet, their health, maybe even their age. These are important things that dogs need to know about each other. So while it would be extremely silly for a human to do that to another human. It's actually a polite way for dogs to greet each other and exchange kind of a business card that has all of this important information about each other that other dogs probably need to know.

ERIC: So there's an age old question that I'd like to ask you. Can you teach an old dog new tricks?

MAYRA: Yes, and please do. Most trainers that I know are very adamant about the fact that you very much can teach an old dog new tricks. And you very much should be teaching your dog new tricks at every stage of their life.

Imagine if we as humans stopped learning after we left high school, it would be extremely boring. And that's the same for dogs, they can get very bored. So teaching them new things throughout their life, keeps them engaged and keeps them happy.

ERIC: So we got a lot of questions about things that we can teach dogs to do that can help us. So can you talk a little bit about the jobs that dogs can have?

MAYRA: Yes, so dogs were originally bred to have jobs. In fact, most theories about how dogs were domesticated, involve dogs doing jobs, and helping us in some way. And since then we have bred them to do many jobs including hunting and herding and all of those amazing jobs that were needed early on in the evolution of humans.

But now we have them doing things a little bit more different. For instance, there are some dogs that are lifeguards and can help save human lives. Newfoundlands are very well known for being bred specifically to be able to go into the water. They have webbed feet and waterproof fur that helps them swim.

And they're very big and strong, they can carry a group of humans back to shore. There are other dogs that help with medical research. We mentioned that dogs have such a great sense of smell, and they can actually detect diseases in a human's blood or urine samples, sometimes even in their sweat or their breath, that is amazing.

There are some dogs that help with search and rescue and that is again using their sense of smell, as well as their agility, being able to go over rubble and things that would be difficult for a human to go over. So dogs are very good at the jobs that we ask them to do.

Because we have bred them to be able to do those jobs.

ERIC: And so finally, I'd like to ask you, why do we call dogs man's best friend?

MAYRA: Because we have bred dogs to be our best friends. We have bred them to be exactly what we want them to be.

And I would also like to add that while dogs are a part of our life, an important part for sure, but still a part, we are their entire lives, and they very much act like it.

ERIC: All right, well Mayra, thanks so much for joining us today and talking all about dogs.

MAYRA: Thank you, Eric.

ERIC: If you'd like to have one of your questions answered by a visiting expert or a Museum of Science educator, you can email them to If you enjoyed this episode of Pulsar, don't forget to subscribe on the Apple Podcasts app or on Spotify as well as leaving a rating or review for us.

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ERIC: Desde el Museo de Ciencias de Boston, esto es Pulsar, un pódcast donde respondemos a las preguntas de nuestra audiencia. Soy su presentador, Eric. El episodio de hoy lo vamos a dedicar a responder algunas preguntas increíbles que nos han llegado sobre los perros. Mi invitada de hoy es Mayra, de nuestro equipo de educación, que normalmente está en el área de ciencia y tecnología haciendo presentaciones sobre perros.

Mayra, gracias por acompañarme hoy.

MAYRA: Gracias por invitarme.

ERIC: Nuestra primera pregunta, ¿de dónde vienen los perros y cuánto tiempo llevan entre nosotros?

MAYRA: Qué buena pregunta. Y me encanta que empecemos por ahí. Los perros vienen de los lobos. De hecho, técnicamente hablando son la misma especie, como lobos, son una subespecie, una subespecie domesticada que viene del lobo gris.

En verdad no sabemos desde hace cuánto tiempo tenemos a los perros. Hay diferentes teorías y estudios que dicen que están entre nosotros desde hace 15 000 y 40 000 años, pero no lo sabemos con seguridad. El problema es que es muy difícil saber exactamente qué es un perro y qué es un lobo, porque si un organismo, especie o animal tiene características de ambos, ¿cómo lo clasificamos?

Es un poco difícil diferenciarlos. Para asegurarnos, solemos decir que están aquí desde hace 15 000 años, como mínimo.

ERIC: ¿En qué se diferencian hoy en día los perros de los lobos?

MAYRA: Hay algunas diferencias entre un lobo gris y un perro doméstico. Por norma general, la relación entre perros y humanos suele ser un poco mejor.

Los perros suelen seguir nuestras órdenes, mientras que un lobo trabaja mejor con otros lobos, o si lo hacen con humanos, suelen querer seguirlos. Los perros son muy buenos para seguir nuestras órdenes y no siempre trabajan bien entre ellos.

ERIC: Nuestra relación con los perros ha evolucionado junto con los propios perros.

MAYRA: Indudablemente, porque hemos hecho que sean exactamente lo que queremos que sean.

ERIC: Hablando de esto, Oliver quiere saber por qué los perros pueden ser de tantos tamaños, razas y colores.

MAYRA: Los perros son de diferentes tamaños y formas porque los hemos criado para que sean de distintos tamaños y formas.

Por ejemplo, los perros grandes como los mastines fueron criados para poder ser perros guardianes y cazar como los leones, jabalíes y toros. Los perros pequeños, como los Yorkshire Terriers, han sido criados para que puedan caber dentro de las minas y que puedan perseguir ratas y animales pequeños. Los hemos criado para que sean grandes y pequeños, a veces largos, como un perro salchicha, que fueron criados para poder cavar y entrar en pequeñas madrigueras, entonces son bonitos y largos, a veces nos parecen tontos, aunque eso era importante para el trabajo para el que fueron criados.

ERIC: Tenemos una pregunta de Honor. ¿Los perros pueden entender lo que dices cuando les hablas?

MAYRA: Sí y no. Se están haciendo estudios sobre cuánto entienden los perros y cómo se comunican, aunque la mayoría de los perros solo entienden ciertas palabras. Entienden palabras clave que asocian con ciertas cosas.

Por ejemplo, la mayoría de los perros entienden las palabras premio y caminar, porque las han asociado con recibir golosinas y dar paseos largos. También depende de cómo entrenas a un perro. La mayoría de los perros saben que la palabra "sit" significa que deben sentarse porque han asociado esa palabra con ese comportamiento.

Si le dices a tu perro una frase muy larga o le cuentas una historia, seguramente no sea capaz de entenderlo.

ERIC: La siguiente pregunta es de Claire. ¿Los perros son daltónicos o pueden ver mejor que los humanos? Ha escuchado las dos cosas. ¿Y pueden ver de noche?

MAYRA: Esa es una buena pregunta y la respuesta es sí y no.

Otra vez, no son exactamente daltónicos en el sentido de que no puedan ver ningún color. Pueden ver colores. No pueden ver el color tan claro como nosotros. Ven bastante bien los azules y amarillos, pero les cuesta distinguir los verdes y rojos. Suelen ver los verdes más como amarillos y los rojos los ven un poco más oscuros, más azulados.

Pueden ver en la oscuridad mucho mejor que nosotros. No pueden ver completamente en la oscuridad, pero los lobos suelen cazar cuando acaba el día o muy temprano por la mañana, cuando aún está oscuro. Los perros han heredado esto. También son mejores para ver los movimientos. Así que si algo se mueve muy rápido, los humanos seguramente no lo veremos tan bien como lo harían nuestros perros.

ERIC: Tenemos muchas preguntas sobre el olfato de los perros. Entonces, ¿es mejor el olfato de un perro comparado con el olfato humano?

MAYRA: Mucho mejor que el nuestro. Los humanos tienen unos 6 millones de receptores de olor, que parece mucho. Pero cuando lo comparas con los 300 millones que tienen los perros, no es nada.

Los perros huelen por lo menos 40 veces mejor que nosotros. Eso considerando un perro normal, no un perro que ha sido criado para rastrear olores. También son mejores olfateadores, ya que cuando nosotros respiramos aire, solo captamos olores mientras respiramos, mientras que los perros tienen dos vías por las que pasa el aire.

Una parte de ellas es para respirar, pero otra parte sirve para el olfato. Tienen una succión del aire que respiran, que solo usan para oler, lo cual, junto con el hecho de que la zona de su cerebro que está preparada para interpretar la información de lo que huelen es mucho más grande que la de los humanos, implica que pueden oler mucho mejor que nosotros.

Y para entenderlo mejor, si alguien estuviera horneando galletas en tu casa y entras, podrías oler que alguien está haciendo unas deliciosas galletas con chispas de chocolate. Pero si tu perro entrara, sería capaz de decir no solo que alguien está haciendo galletas con trozos de chocolate. Podría decir todos los ingredientes que hay en esas galletas, y la cantidad que hay de cada ingrediente.

Pueden oler mucho mejor y detectar cosas en cantidades muy pequeñas, es impresionante.

ERIC: Es increíble. Una pregunta más sobre el olfato de los perros. Tenemos una pregunta de un anónimo. ¿Por qué los perros se huelen el culo entre ellos?

MAYRA: Me encanta esta pregunta, porque nos suena muy tonta, pero en realidad es muy importante para los perros.

Los perros tienen glándulas en el culo que se llaman glándulas anales. Y esas glándulas segregan un poco de olor. Y cada perro tiene un olor único. Y también da información sobre su dieta, su salud, incluso de su edad. Estas son cosas importantes que los perros necesitan saber de otros perros.

Aunque sería una tontería que un humano le hiciera eso a otro, es una forma educada de que los perros se saluden entre sí e intercambien la información importante sobre otros perros que probablemente necesitan saber.

ERIC: Hay una pregunta que me gustaría hacerte. ¿Puedes enseñarle a un perro mayor trucos nuevos?

MAYRA: Sí, y se debe hacer. La mayoría de los entrenadores que conozco son muy estrictos sobre el hecho de que puedes enseñar a un perro viejo trucos nuevos. Y deberías enseñar a tu perro nuevos trucos en cada etapa de su vida. Imagina que si nosotros, como humanos, dejásemos de aprender después de acabar el instituto, sería muy aburrido.

Y lo mismo pasa con los perros, pueden aburrirse mucho. Enseñarles cosas nuevas a lo largo de su vida los mantiene ocupados y los hace felices.

ERIC: Tenemos muchas preguntas sobre cosas que podemos enseñar a los perros a hacer y que pueden ayudarnos. ¿Puedes hablar un poco sobre los trabajos que pueden tener los perros?

MAYRA: Sí, los perros fueron en principio criados para hacer trabajos. De hecho, la mayoría de las teorías sobre cómo fueron domesticados los perros, dicen que los perros hicieron trabajos y nos ayudaron de alguna manera. Y desde entonces los hemos criado para hacer muchos trabajos, como la caza, el pastoreo y todos esos trabajos que se necesitaban al principio de la evolución de los humanos.

Pero ahora los utilizamos para hacer cosas diferentes. Por ejemplo, hay algunos perros que son salvavidas y pueden ayudar a salvar vidas humanas. Los Terranova son conocidos por ser criados concretamente para poder entrar en el agua. Tienen pies palmeados y la piel impermeable, lo que les ayuda a nadar.

Y son muy grandes y fuertes, pueden llevar a un grupo de humanos de vuelta a la orilla. Hay otros perros que ayudan con la investigación médica. Mencionamos que los perros tienen un gran sentido del olfato, y pueden detectar enfermedades en las muestras de sangre u orina, a veces incluso en el sudor o el aliento, es sorprendente.

Hay perros que ayudan con la búsqueda y el rescate, y de nuevo utilizan el olfato, así como su agilidad, pudiendo pasar por encima de los escombros y las cosas que serían difíciles de superar para un humano. Los perros son muy buenos en los trabajos que les pedimos que hagan, porque los hemos criado para poder hacer esos trabajos.

ERIC: Y finalmente, me gustaría preguntarte, ¿por qué decimos de los perros que son el mejor amigo del hombre?

MAYRA: Porque hemos criado a los perros para que sean nuestros mejores amigos. Los hemos criado para que sean exactamente lo que queremos que sean. Y también me gustaría añadir que aunque los perros son parte de nuestra vida, una parte importante, pero solo una parte, nosotros somos toda su vida y ellos actúan como tal.

ERIC: Muy bien Mayra, muchas gracias por acompañarnos hoy y hablarnos de los perros.

MAYRA: Gracias, Eric.

ERIC:Si quieres que responda a una de tus preguntas un invitado experto o un educador del Museo de Ciencias, puedes enviarles un correo electrónico a Si te ha gustado el episodio de Pulsar, no olvides suscribirte en la aplicación Apple Podcast o en Spotify, así como dejarnos una calificación o reseña.

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